What is behind the interview of Mokhtar Belmokhtar?

Posted on 7our.posterous.com on November 30, 2011.

An Arab proverb says that ‘knowledge is closer to silence than to speech’. In his interview  with the Mauritanian news service ANI (Agence Nouakchott d’Information), Al-Qaeda in the Islamic Maghreb commander Mokhtar Belmokhtar (MBM) was prolific in different statements (@tweetsintheME provides a highly valuable analysis for that here ), but MBM has also intriguingly avoided to discuss some hot issues.

At first, we should question the conditions of realization of this interview. The interviewer gave no indication on the place, and provides no information on the atmosphere surrounding the meeting, if there were any meeting.

MBM does not seem to remember that an armed group (that he was supposed to be leading) decapitated Mauritanians soldiers at Lemgheity in Mauritania, and has two successive and contradictory answers. Apart from the fact that some doubt is cast on his presence at the scene of the attack, the interview and its set of questions and answers seem to have been made in a discontinuous way. We can assume that it was made through a messenger or an intermediate tool, disrupting the linearity of the speech.

MBM doesn’t mention the Italian and two Spaniards kidnapped from the Polisario’s Rabuni camp near Tindouf in Algeria. More than a month after the operation, there has been no AQIM claim for the abduction of the three humanitarians. All assumptions are open, in the hands of subcontractors, abducted by another group of AQIM, under the (silent) control of MBM. Another explanation is that the interview was already outdated when published, if it were to be secretly transported by a courier back and forth in long delays.

On the issue of the truce, MBM denied rumors of agreement with the Algerian army. The pause in operations of his group in Algeria is just a part of a “strategic shift” in order to prepare for a new phase of action. On the Mauritanian side, the AQIM leader does not rule out a halt in attacks if Nouakchott’s leaders are back on an acceptable religiously viewed track.

But what about relations with Mali? Unfortunately, MBM is not pushed on the subject. But in contrast to previous answers, his posture hinted to a truce, implicit or negotiated. An at the time of the interview, he did not announce the end of this Malian truce either.

So what was the main reason behind the press release? Implicitly, MBM multiplies the signs of allegiance to AQMI leaders. He shows his organization credentials. Is there an inner fear of a loss of influence in the Sahel? If the abduction of the Rabuni camp was set up by another group, this was a bold stroke since it was close to his rear base in Northern Mali. Does he face competition from newcomers? If so, how will he react to that?

A recent article by Mohamed Ben Ahmed of El Khabar newspaper explains that three kidnapping groups operate now in the Sahel/Sahara. Two of them are under the control of Abdelhakim Abu Zeid and AQIM central structure. The third one is operating independently under the command of MBM. The three groups seem to have engaged in sort of emulation at kidnapping. El Khabar’s article gives a description of the MBM group done by the Algerian security services. Here is a rough translation of the paragraph on MBM:

« The third group (of kidnappers in the Sahel) is made up of mercenaries and elements non-organically affiliated with AQIM. MBM is the Emir of the Katiba of Mulathemeen (Battalion of the Masked), he coordinates its activities and makes the liaison with AQIM central structure. His group was involved in the kidnapping of the UN envoy Robert Fowler, that has since been released. It is believed that the group has recently abandoned the truce. MBM band is the most connected group to smuggling networks and to networks of mercenaries led by deserters from the Malian army. The three kidnapping groups activate to fund AQIM. There have been several killings and eliminations of members of the band due to conflicts on the use of ransom and income from smuggling. The murder of the brother in law of MBM, which took place a few months ago, is related to such disputes. »

The one-eyed or “Belaouar” as he is nicknamed  is sort of a media figure,  his career is one of the longest in the jihadist movement. As media notoriety doesn’t equal presence on the ground, does he still have a great influence on Sahelian events? With his amazing ability to survive in what may appear as a hostile environment, MBM is not devoid of strengths thanks to the networks around him. If the truce between AQIM and Mali is over, as evidenced by recent events, it is hard for MBM to stay watching and not try to reap new benefits of the situation.

With so many remaining questions, it is useful to remember that other Arab proverb « speech is silver and silence is golden ». MBM and AQIM are aware of it. The study of their activities could be enriched through this separator prism.

Baki @7our Mansour

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5 commentaires pour What is behind the interview of Mokhtar Belmokhtar?

  1. Ping : Deuxième année de ce Blog. | Un regard averti sur l'Algérie et le Monde.

  2. 7our dit :

    My suspicions – expressed at the end of November 2011 – on the conditions of realization of the above mentioned interview were finally confirmed. In the blog post, it is said that « We can assume that it was made through a messenger or an intermediate tool, disrupting the linearity of the speech. » A Reuters analyse tell us today how Mohamed Mahmoud Ould Aboulmaaly, the editor-in-chief of the Nouakchott News Agency (ANI), obtained that interview.

    « He first communicated with Belmokhtar in 2011 by email and telephone, publishing a lengthy interview in which the Islamist revealed that weapons taken from Libya after Muammar Gaddafi’s fall were now fuelling jihad in the Sahara. Then, last year, Aboulmaaly arranged a meeting through AQIM contacts in Mali. »

  3. Ping : Le blog @7our fête 1 an d’existence. Liste des articles par catégorie. | Un regard averti sur l'Algérie et le Monde.

  4. 7our dit :

    Un article du site Sahara Medias (http://www.saharamedias.net/%D9%85%D8%B5%D8%AF%D8%B1-%D9%85%D9%86-%D8%A7%D9%84%D9%82%D8%A7%D8%B9%D8%AF%D8%A9-%D9%8A%D8%A4%D9%83%D8%AF-%D8%A3%D9%86-%D8%B9%D8%B2%D9%84-%D8%A8%D9%84%D9%85%D8%AE%D8%AA%D8%A7%D8%B1-%D8%A5%D8%AC%D8%B1%D8%A7%D8%A1-%D8%A5%D8%AF%D8%A7%D8%B1%D9%8A-%D9%88%D8%AA%D9%86%D8%B8%D9%8A%D9%85%D9%8A-%D9%88%D9%87%D9%88-%D9%85%D9%84%D8%AA%D8%B2%D9%85_a16762.html) confirme les rumeurs diffusées ces derniers temps sur des dissensions entre dirigeants d’AQMI au Sahara.

    Le conseil (majlis el shoura) d’AQMI sous la direction de Droukdel a décidé d’enlever à Mokhtar Belmokhtar la direction de la Katiba des enturbannés (El Moulathamine). Une lettre de Droukdel semble avoir été distribuée aux combattants de la Katiba. Un dirigeant d’AQMI dit qu’il s’agit d’une « décision administrative et organisationnelle » qui ne diminue en rien des compétences de Belmokhtar en tant que « chef et jihadiste ».

    La raison invoquée pour cette destitution est une « absence de suivi de la politique de l’organisation et le non respect de ses directives ». Une décision prise afin de conforter « l’unité des rangs, la coordination des efforts des différentes katibas et éviter la dispersion. »

    Un responsable anonyme d’AQMI au sahara révèle que Belmokhtar n’est « ni le premier Emir, ni le dernier Emir » à être destitué. Toujours selon la même source, MBM aurait accepté sa rétrogradation. Il précise, «Heureusement (que MBM est) attaché aux décisions de l’émirat en vertu du respect des décisions de l’Emir et de l’obéissance tels que l’enjoignent les enseignements de la Sharia, ce qui prouve que les efforts des jihadistes se font au service de la religion, et non pas pour se construire des lauriers personnels, et que leurs Katibas ne sont pas des propriétés ou des biens personnels. » C’est maintenant le conseil (majlis interne) qui dirigerait la Katiba des enturbannés dans l’attente de la nomination d’un nouveau chef par AQMI.

    Voici un dernier point de la situation : Belmokhtar serait toujours à Gao, en contradiction des ordres reçus d’AQMI. Il n’est plus le Chef de sa Katiba. Va-t-il rester au sein d’AQMI ou se rapprocher un peu plus du MUJAO ?

  5. 7our dit :

    Un petit rappel sur le contexte de cet article daté du 30 novembre 2011. L’enlèvement des humanitaires du camp de réfugiés sahraouis de Rabouni n’avait pas encore été revendiqué. Le MUJAO (Mouvement pour l’unicité et le jihad en Afrique de l’Ouest) n’annoncera sa création que le 12 décembre 2011 dans une vidéo remise à l’AFP Bamako.

    Dernièrement, de plus en plus d’articles parlent d’un isolement de Mokhtar Belmokhtar dans la galaxie AQMI. Comme ici dans Jeune Afrique :

    « Malgré les zones d’ombre, une chose est sûre : la présence de Belmokhtar au côté du Mujao, à Gao, n’est pas bien perçue par la chaîne de commandement d’Aqmi, en pleine recomposition. Les circonstances de l’accident dans lequel Nabil Makhloufi, chef d’Aqmi pour la zone 9 (Sud-Algérie et Sahel), a trouvé la mort en septembre entre Gao et Tombouctou, restent floues et sa succession en suspens. Selon une source sécuritaire à Bamako, l’Algérien Yahya Abou El Hamame a refusé de reprendre son commandement. Enfin, alors qu’Aqmi se prépare à la guerre contre les troupes qui tenteront bientôt de reconquérir le Nord-Mali, un nettoyage dans les rangs n’est pas à exclure. »
    Source : http://www.jeuneafrique.com/Article/ARTJAWEB20121015150749/

    D’autres articles de la presse algérienne signalent une autonomie croissante de Mokhtar Belmokhtar et sa Katiba des enturbannés par rapport à AQMI. L’avenir nous dira s’il s’agit d’une opération psychologique des services de renseignement ou d’une situation confirmée. Ce qui est sûr et établi, c’est que Mokhtar Belmokhtar n’a pas réussi à convaincre le Conseil Shoura d’AQMI qu’il avait toutes les compétences religieuses et/ou la probité attendue pour devenir le chef incontesté de l’émirat du Sahara. C’est Yahya Abou El Hamam qui a été choisi avec Abou Zeid comme adjoint.

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